Problemas de sueño en el síndrome de Down
Problemas de sueño en el síndrome de Down

Problemas de sueño en personas con síndrome de Down

TERRY KATZ, PHD, Y ANN REYNOLDS, MD

1. Conceptos básicos sobre el sueño
2. ¿Cómo sé si mi hijo tiene un problema de sueño?
3. ¿Cómo se evalúan los problemas de sueño de modo profesional?

4. Problemas de sueño y estrategia de intervención
5. Tratamiento médico.
6. Conclusión

PARTE II

SUMARIO

  1. Problemas de sueño y estrategia de intervención
    4.1. Dificultades para caer dormido a la hora de acostarse
    4.2. Ir tarde a acostarse
    4.3. Ayudar a vuestro hijo a que se duerma solo
    4.4. Responder a los despertares nocturnos
    4.5. Despertarse temprano por la mañana
    4.6. Pesadillas
    4.7. Parasomnias
    4.8. La narcolepsia
    4.9. Trastornos de la respiración relacionados con el sueño: apnea obstructiva
    4.10. Trastorno de movimientos rítmicos
    4.11. Síndrome de piernas inquietas/ Movimientos periódicos de las extremidades en el sueño

4. Problemas de sueño y estrategias de intervención

Los padres relatan que sus hijos muestran todo un abanico de problemas relacionados con el sueño, como son la dificultad para caer dormido, el irse a la cama tarde, dormir durante poco tiempo, despertarse frecuentemente durante la noche, y levantarse temprano. También hay otras alteraciones frecuentes como son las irregularidades de respiración durante el sueño, el bruxismo de los dientes, las parasomnias, el sueño intranquilo y la somnolencia durante el día. Para el diagnóstico y codificación del problema se usa la Clasificación Internacional de Trastornos del Sueño, que incluye más de 80 trastornos. Limitaremos nuestro análisis en este artículo a las dificultades que son más frecuentemente descritas por los padres de niños con síndrome de Down.

4.1. Dificultades para caer dormido a la hora de acostarse

La dificultad para caer dormido al acostarse es un problema corriente experimentado por muchos niños. La hora de dormirse a menudo se caracteriza por resistencia o negación, con frecuentes llamadas de interrupción ("¿puedo tomar otro vaso de agua... por favooooor?"), y prolongados arreglos. Para muchas familias, estas dificultades resultan frustrantes y crónicas.

4.2. Ir tarde a acostarse

Irse a tarde a dormir ocurre frecuentemente cuando el niño tiene dificultades para caer dormido. Los padres comentan con frecuencia que sus hijos no parecen tener sueño, y caen dormidos mucho más tarde de lo que ellos (sus padres) quisieran. Son varias las técnicas que pueden ser eficaces para conseguir que los niños se duerman con menos dificultad. Algunas de ellas servirán también para otros problemas que se analizarán más adelante. Suelen denominarse como "higiene del sueño" porque promueven un sueño sano. Muchas de las que vamos a comentar fueron desarrolladas por Beth Ann Malow, MD, MS, Neuróloga y  Directora del Programa de Trastornos del Sueño y Profesora en Cognitive Childhood Development en Vanderbilt University, Tennessee (USA), y sus colegas.

a) Actividades durante el día

El primer paso que hay que dar para mejorar el sueño es examinar los hábitos diarios y realizar los cambios que promuevan el sueño al final del día. Las áreas principales a examinar  incluyen el ejercicio, la luz, la alimentación, el sueño durante el día y el uso que se hace del cuarto-dormitorio.

Ejercicio: Los padres han de animar a sus hijos a hacer intenso ejercicio al comienzo del día. Entre sus muchos beneficios, el ejercicio promueve un sueño sano. Pero no debería hacerse demasiado cercano a la hora de irse a dormir, ya que la actividad física es a menudo estimulante y en realidad hace más difícil caer dormido. Es mejor recurrir a actividades tranquilas y relajantes al menos una hora antes de acostarse.

Luz: Durante el día, los niños deben estar expuesto a la mayor luz posible. La exposición a la luz del día (especialmente la luz natural) suprime nuestros niveles de melatonina y nos prepara para responder bien a la disminución de luz del anochecer.

Alimentación: La cafeína actúa como estimulante que favorece el estado de alerta e interfiere el sueño. Tomad vuestro tiempo para comprobar que las bebidas y alimentos que vuestro hijo toma durante el día no tienen cafeína, especialmente en las últimas horas del día. Si bien la mayoría de nosotros sabemos que el café y otras bebidas gaseosas oscuras llevan cafeína, otros puede que no sepan que también está presente en el chocolate y algunas bebidas claras. Disponer de un listado de alimentos y bebidas que llevan cafeína será, por tanto, informativo.

La cafeína permanece activa en nuestro organismo durante largos períodos de tiempo, ya que su semivida en el adulto es de unas seis horas. Esto significa que si alguien bebe una bebida que contiene 100 milígramos de cafeína, aún retendrá 50 milígramos de cafeína en su organismo 6 horas después. No se conoce con exactitud la semivida de la cafeína en los niños, pero hay quienes piensan que puede ser aún más larga que la de los adultos. En conjunto, es mejor evitar toda cafeína en los niños, pero habrá de ser evitada de manera tajante a poder ser después del mediodía. Si resulta duro suprimir la cafeína en la dieta de vuestro hijo, considerad la posibilidad de diluir la bebida cafeinada con agua o con otra bebida que no contenga cafeína.

Sueño durante el día: Al analizar los hábitos diarios, considerad la duración de sus siestas si todavía las toma. Por lo general, deberían terminar antes de las 4 de la tarde para evitar el retraso en irse a la cama.

Uso del cuarto/dormitorio: Echad un vistazo a cómo está siendo utilizado el dormitorio de vuestro hijo durante el día. Para promover fuertes asociaciones con el sueño, recomendamos que sólo se utilice para dormir. Su utilización como medio de castigo ("time-out") creará asociaciones negativas y de ansiedad, mientras que su utilización como zona de juego se asociará con la excitación y el juego. Cuando el cuarto se utiliza sólo para dormir, es más fácil que coja el sueño. Si no es posible mantener el dormitorio sólo para dormir, intentad asegurar que la cama quede reservada para dormir, y marcad físicamente un área del cuarto que esté reservada para el juego.

b) Actividades al anochecer

Estas actividades juegan también un papel en la regulación del sueño del niño. Es conveniente ir pasando a actividades tranquilas, relajantes y relativamente sencillas una hora antes de acostarse. Evitad las peleas y el juego físico intenso antes de acostarse. De hecho, evitad cualquier actividad que sea excitante o estimulante. Por ejemplo, una conducta favorita como puede ser ver una parte de la película de modo repetido pueden resultar demasiado estimulante e interferir con la hora del sueño. Será necesario redistribuir los horarios de modo que estas actividades divertidas se realicen en otras horas del día.

Rutinas: Establecer rutinas al anochecer favorece también el buen sueño. Tratad de mantener las luces en intensidad baja y evitad la exposición a la luz, porque la luz favorece la bajada de los niveles de melatonina. La melatonina es una hormona que favorece el sueño y es producida y liberada por la glándula pineal que está en el cerebro. La luz inhibe su liberación. Y al considerar la luz a la hora de irse a dormir, recordad que la televisión, los videojuegos, y los monitores del ordenador emiten luz brillante que puede interferir el sueño.

Ambiente durante el sueño: Hemos de considerar también el ambiente durante el sueño del niño. ¿Son confortables su cama y su dormitorio? Tened en cuenta, en este sentido, los siguientes factores que pueden favorecer o perjudicar el sueño.

Las luces han de esta apagadas, si es posible, aunque algunos niños necesitan una luz de noche. Algunos niños han desarrollado rutinas consistentes en que se han acostumbrado en tener encendida una luz encima o una pantalla mientras intentan caer dormidos. Las familias pueden advertir que el uso de bombillas que se van apagando progresivamente, reduce la dependencia de los niños a la luz durante la noche. Tened también presentes las luces de los pasillos o de los relojes digitales.

Los ruidos han de mantenerse al mínimo. Mirad dónde está ubicado el dormitorio del niño en relación con el resto de la casa. ¿Puede oír vuestro hijo ruidos que le distraigan o sean potencialmente estimulantes? Si es así, puede resultar beneficioso trasladar el dormitorio a otro lugar más tranquilo, menos central. Algunos niños responden bien al uso de una máquina que produce un suave "ruido de fondo", que produce sonidos naturales suaves capaces de tapar los ruidos de la casa que provocan distracción. Si se usa esta máquina, cuidad que permanezca encendida para que no se modifique el ambiente en que el niño duerme a lo largo de la noche.

Han de considerarse también las sensaciones táctiles. Enteraos de las preferencias del niño por una cierta textura en las sábanas y en el pijama. También responde a las presiones sobre su cuerpo: algunos prefieren tener poco peso sobre su cuerpo y otros en cambio prefieren sentir más. Muchos niños responden bien a un edredón o un saco de dormir. Si usan edredones, aseguraos de que el niño inquieto no pueda sacar el material que hay en su interior.

Constancia, regularidad: La regularidad es la base del buen sueño. Tratad de que las rutinas del día, del anochecer y de la hora de sueño sean las mismas siempre que sea posible. Aunque las familias actuales, tan ocupadas, no pueden mantener siempre un horario regular, ayuda, por ejemplo, mantener el mismo horario de la cena cada día. En lo posible, mantened los mismos horarios de acostarse y levantarse, incluidos los fines de semana. Evitad que, si hay alguna variación, sea más de una hora. Cuanto más regular y constante sea el horario diario, mejor condicionados estarán nuestros cuerpos y mentes a esperar a que el sueño comience a una cierta hora, y responderán en consecuencia.

Las familias habrán de considerar cuidadosamente a qué hora llevarán a sus hijos a la cama. Si es posible, recordad cuándo el niño tiende realmente a caer dormido (que no es lo mismo que puesto en la cama) y cuánto tiempo duerme cada noche. Algunos niños no necesitan dormir tanto como otros de su edad, y llevarlos a la cama demasiado pronto puede ser contraproducente. Incluso pueden tener relojes biológicos que tienden hacia un tiempo de sueño más tardío. Por último, evitad ponerle en la cama en el tiempo que ha sido llamado "zona prohibida", que es la hora en que todos nos encontramos más alertas y tenemos mayor dificultad para caer dormidos. Un niño que ha estado esforzándose  por dormir puede caer dormido más fácilmente si retrasamos la hora de acostarse un cierto tempo más tarde, al evitar así esa hora de estado de alerta. Una vez bien establecidas las rutinas de la hora de acostarse y las conductas del sueño, a menudo resulta posible cambiar gradualmente la hora de acostarse a una hora más temprana.

Una vez que los niños están en la cama, necesitan dormirse independientemente. Aseguraos de que cuanto el niño necesite para dormirse al comienzo de la noche, podrá disponer de ello a lo largo de ella. Recordad que, anteriormente, hemos analizado el hecho de que todos pasamos por periodos de despertares durante la noche. Si nada cambia después de quedarnos dormidos al comienzo de la noche, no deberíamos tener dificultad para mantenernos dormidos durante la noche. Pero si hay cambios, es mucho más posible que nos quedemos alertas durante esos breves períodos de vigilia. Por tanto, además de quedarse dormidos por sí mismos, los niños habrán de mantenerse dormidos en el mismo sitio en el que dormirán a lo largo de la noche. Los niños a los que se les permite caer dormidos en un sitio (como el sofá o la cama de los padres) y después son trasladados a su propia cama, se despertarán a menudo durante la noche.

Actividades tranquilas: Las rutinas regulares en el momento de acostarse son la piedra angular de un buen sueño. Una rutina eficaz en ese momento hace que el niño sepa que, en efecto, es la hora de dormir. Esta rutina deberá consistir en un número pequeño de actividades tranquilas y sencillas que preparan al niño para el sueño. Fijaos cuidadosamente en las actividades que normalmente desarrolláis antes de dormir, y determinad si deberían formar parte realmente de una rutina para la hora del sueño. Por ejemplo, el baño suele tranquilizar frecuentemente a los niños, pero algunos reaccionan negativamente ante él. Pensad en modos de hacer la hora del baño menos antipática, o cambiad la hora a otra más temprana. Hay también diversas estrategias sensoriales que pueden hacer menos problemáticas las tareas próximas a la hora de dormir (cepillarse los dientes, el baño).

Horarios visuales: La idea es pasar gradualmente más y más cerca al dormitorio y centrarlo en actividades progresivamente relajantes y facilitadoras del sueño. Un horario visual aumenta la regularidad y predictibilidad de las rutinas propias de la hora de acostarse, con lo que se reduce la ansiedad del niño. Promueve también la independencia y el dominio.

Técnicas de relajación: Muchos niños se resisten a caer dormidos si están solos. Pueden mostrarse ansiosos, temerosos de la oscuridad, o sufren de ansiedad por la separación. Además de todas las sugerencias sobre la higiene del sueño que ya hemos descrito, un niño ansioso puede beneficiarse de las técnicas de relajación para el sueño. Estas técnicas sencillas consisten en realizar respiraciones profundas o en contraer y relajar de forma alterna los músculos. Algunos niños lo pueden aprender mediante la práctica de ser, alternadamente, un "soldado juguete" y después una "muñeca de trapo". Podéis imaginar otras formas que muestren la idea de contraer y después relajar los músculos. Otros niños se benefician del masaje o técnicas sensoriales como es la compresión de las articulaciones. Común a todas las técnicas que hemos descrito, es necesario recurrir al "error y ensayo" hasta dar con la rutina que mejor calme a vuestro hijo.

4.3. Ayudar a vuestro hijo a que se duerma solo

Los niños que hayan creado dependencia para dormir con otra persona pueden mostrarse particularmente resistentes a dormir solos. Hay varias estrategias eficaces. Algunos padres probarán el sistema de cortar radicalmente y dejar que sus hijos lloren hasta que se cansen. Los padres que utilizan este método deciden que dirán buenas noches  y le dejarán en su cuarto con la esperanza de que se dormirá solo. Deciden que no volverán al dormitorio "pase lo que pase". Si bien este método a veces es eficaz y eficiente, resulta emocionalmente difícil para muchos padres y sus hijos. Afortunadamente, no es el único modo de enseñar a los hijos a que duerman independientes. Para muchas familias funcionan métodos más graduales.

Básicamente, estos métodos consisten en decir buenas noches y salir del cuarto, pero permite a los padres comprobar de vez en cuando si los niños se encuentran angustiados. El objetivo es incrementar el tiempo entre las visitas y mantener todas las interacciones cortas y a bajo nivel.

Los niños pueden también aprender a dormirse de manera independiente sin que los padres salgan del cuarto, sentados cerca del niño pero sin que haya contacto físico, hasta que el niño se duerma. El plan es que los padres se vayan alejando gradualmente de la cama cada pocos días hasta que salgan de la habitación. Todos estos métodos funcionarán, y a menudo resulta beneficioso asociar el progreso en el aprendizaje de dormir solo con darle un premio por la mañana, como puede ser permitirle una actividad especial que le guste, o ganar una pegatina, o un pequeño regalo.

Que los padres y los hijos duerman juntos es una decisión familiar, y respetamos a quienes la han tomado. Muchas familias, sin embargo, han recurrido a este sistema como medio para ayudar a su hijo a que pueda dormir algo, pero preferirían realmente que sus hijos durmieran en su propia cama. Enseñar a los hijos a dormir solos en su propia cama y en un dormitorio separado implica el mismo sistema gradual que hemos analizado anteriormente. Habrán de ir separando al niño de ellos poco a poco en la propia cama familiar, y después hacer que se duerma en una cama cerca de ellos. Por último, gradualmente la cama será trasladada a otro cuarto.

Con frecuencia resulta más fácil para padres e hijos iniciar este proceso trasladándose todos juntos al dormitorio del niño, y que sean los padres quienes después poco a poco se vayan separando del hijo. Son pocos los niños que se niegan a este cambio inicial (en tanto sigan todavía durmiendo con sus padres). Seguir este plan exige más transiciones para los padres pero menos para el hijo. Para las familias que no estén seguras de seguir durmiendo todos juntos,  es bueno recordarles que todos tendemos a dormir mejor, y con menos interrupciones, si dormimos solos y no con otra persona.

4.4. Responder a los despertares nocturnos

El enseñar a los niños a dormirse solos y en un sitio constante minimiza también los despertares nocturnos. Este es un problema corriente en los niños con TEA. Además de ayudar a vuestro hijo a dormirse de forma independiente, habréis de desarrollar un plan para que tengáis un modo fijo y constante de responder si vuestro hijo se despierta durante la noche. Si es posible, hablad con él sobre lo que esperáis que ocurra con el sueño durante la noche. Pueden ser útiles los apoyos visuales (como una señal de Stop a la puerta del cuarto); o leerle historietas.

Tenéis que responder a la preocupación de vuestro hijo (en especial si se muestra ansioso), y es conveniente hacerlo antes de que se intranquilice más. Sin embargo, no debéis ignorar las inconsecuencias que se derivan de cambiar y trajinar durante la noche. Está bien consolar al niño que necesita sentirse seguro, pero, como pasa con todas las interacciones que ocurren desde que decís "buenas noches", han de quedar reducidas al mínimo posible.

El pase nocturno es otra técnica que sirve para los despertares nocturnos y dificultades para dormirse de manera independiente, desarrollada por Patrick Friman, Ph.D. y sus colegas. Consiste en una pequeña tarjeta que lleva una imagen atractiva por un lado y las palabras "pase nocturno" por el otro. Cuando se les da esta tarjeta a los niños al acostarse, se les dice que se les dará un premio si todavía la guardan a la mañana siguiente. Los niños que necesitan hablar o ver a los padres durante la noche tendrán que devolver la tarjeta (y quedarse sin premio) por esa noche. La utilización de una imagen o dibujo llamativo puede resultar muy atractivo; algunos niños se sienten apegados a la tarjeta misma a causa del intenso valor positivo que para ellos significa el dibujo. Algunos niños se benefician de utilizar más de una tarjeta cuando inician por primera vez el programa.

Los cambios en vuestra respuesta a los despertares nocturnos del niño o su resistencia al sueño pueden ocasionar que el niño al principio vaya peor antes de que después mejore. Esto sucede también cuando hacéis cambios en el sistema para que el niño coja el sueño (sobre todo si dejáis de dormir con él). Sabed también que, después de que pase un tiempo de prueba hasta que el niño se percate de que nada le va a valer para cambiar la situación ("quizá...  si simplemente sigo llorando..."), la situación mejorará. Si el niño se levanta por la noche, tened en cuenta el tema de seguridad. Todas las puertas y dependencias deben estar cerradas, cualquier material peligroso ha de estar lejos de su alcance. Puede incluso ser necesario colocar una campana en la puerta del cuarto del niño para alertaros de que está saliendo.

4.5. Despertarse temprano por la mañana

El despertarse pronto por la mañana es distinto de hacerlo a media noche y volverse después a dormir en algún momento. Algunos niños se despiertan antes de lo que sus padres querrían, porque necesitan dormir menos. Si ese es el caso, dejar que se acuesten más tarde puede significar despertarse más tarde. Eliminar siestas durante el día, si están todavía en esa fase, puede retrasar también el despertar de algunos niños.

Algunos niños simplemente necesitan menos sueño y están prestos a funcionar mucho antes que sus padres. Tales niños habrán de aprender a entretenerse solos de una manera que sea segura y tranquila. Sus padres y ellos habrán de trabajar juntos para desarrollar un programa matinal y una cesta de juguetes y actividades para las mañanas. Algunos niños también responden bien a señales visuales que les indiquen a qué hora pueden ir a saludar a sus padres u otros familiares. Una luz enchufada a un temporizador puede servir para indicar al niño que, cuando se encienda, puede ya salir de la habitación. También sirven premios por jugar en silencio y permanecer en la habitación. Como siempre, se tendrán en cuenta los temas de seguridad. No se olvide que el despertar temprano puede ser también una señal de depresión, por lo que se deberá evaluar el estado de humor del niño, por si significa un cambio en su conducta habitual.

4.6. Pesadillas

Las pesadillas son corrientes y aparecen ordinariamente durante el sueño REM y en la parte final de la noche. Cuando los niños se despiertan de una pesadilla, lo normal es que recuerden al menos una parte de lo que han soñado. El estrés y la ansiedad suelen ir asociadas a un incremento en pesadillas, por lo que enseñar a los niños a relajarse y estar menos ansiosos mediante sencillas técnicas de relajación consigue que tengan menos pesadillas. Es oportuno proporcionar un cierto consuelo a los niños cuando se despiertan de un mal sueño, al tiempo que se les ayuda a volver a dormirse en su propia cama. Procurad no pasar demasiado tiempo hablando con el niño sobre la pesadilla y mantened una actitud de calma y simple aceptación de un hecho consumado.

Los padres tratarán de mantener las rutinas del sueño que han quedado establecidas. Procurad mantener la calma y no insistáis demasiado por haberse despertado en mitad de la noche. No siempre será necesario referirse a la pesadilla el día siguiente, y es mejor no hacer demasiado énfasis en ella. Pero si necesitáis hablar de ello con vuestro hijo, procurad que la conversación sea breve y concreta. Para niños con dificultades  para expresarse verbalmente, el dibujo de imágenes puede ser una técnica oportuna. Si las pesadilla del niño persisten, pensad en qué podrá estar preocupándole y abordad el tema bastante antes de la hora de dormir.

4.7. Parasomnias

Las parasomnias son corrientes en la infancia y suelen tener carácter familiar. Algunos niños gritan durante la noche pero realmente no están despiertos. Pueden estar sufriendo terrores nocturnos, llamados también parasomnias no-REM. Otras parasomnias incluyen sonambulismo, soñar en alta voz y despertares con confusión. Los terrores nocturnos se confunden a veces con las pesadillas pero en realidad son muy diferentes y responden mejor a estrategias distintas.

Terrores nocturnos: Se caracterizan por los gritos sonoros y agudos. Los niños no están realmente despiertos. Ocurren por lo general en el primer tercio de la noche y es más frecuente que coincidan con las fases profundas del sueño no-REM. En esos momentos los niños no responden al intento de tranquilizarle. De hecho, parecen agitarse más si los demás interactúan con ellos en el momento del terror nocturno. Recordad que están realmente dormidos aun cuando parezca que están despiertos, y por lo general no recuerdan mucho, si es que recuerdan algo, sobre el incidente. Si recuerdan, suele ser una única imagen, no una secuencia del sueño. Algunas de estas imágenes  pueden asustar enormemente al niño, tomando formas de monstruos o de gente peligrosa. El hecho de que los niños se muevan durante estos episodios nos indica que no están en la fase de sueño REM (fase en la que está suprimido casi todo movimiento), y de que en realidad no están soñando. Algunos datos sugieren que los terrores nocturnos se dan más en los niños pequeños; frecuentemente desaparecen al llegar a la adolescencia.

Despertares con confusión: Son otro tipo de parasomnias. Frecuentemente los niños se sientan durante estos episodios y parecen mantenerse en un estado confuso. A veces, al forzarles en ese despertar confuso, muestran agresividad. Aparecen generalmente por debajo de los cinco años y se parecen a los terrores nocturnos en que no los recuerdan. El sonambulismo es bastante corriente en los niños en edad escolar, siendo más frecuente en los niños que en las niñas.

Reacción a las parasomnias: Algunos datos sugieren que la fragmentación del sueño o la privación del sueño incrementan los terrores nocturnos. Pueden ser también desencadenantes los ruidos o el movimientos en el entorno. Por eso, promover las rutinas en el sueño del niño puede reducir su frecuencia. Mientras el niño está padeciendo una parasomnia, se debe reforzar la seguridad, pero no lo despertéis o tratéis de poner fin al suceso. Incluso si anda como sonámbulo, todo lo que necesitáis es ayudarle o facilitarle que vuelva sobre sus pasos a la cama, diciéndole frases que le tranquilicen. Aunque las parasomnias pueden mejorar con la edad y una mejor higiene de sueño, aseguraos de informar al médico sobre estos problemas. En algunos casos, pueden indicar la presencia de algún problema médico, incluidas las crisis nocturnas, por lo que es preciso analizar los terrores nocturnos con el médico.

Rechinado de dientes, bruxismo: Algunos investigadores consideran que el rechinado de dientes, o bruxismo relacionado con el sueño, es un tipo de parasomnia. No está clara la causa del rechinado de dientes. El estrés y la ansiedad pueden ser factores contribuyentes, por lo que las técnicas de relajación lo pueden mejorar. Hay alguna indicación de que los problemas dentales y la forma de la mandíbula pueden igualmente influir sobre el problema, por lo que será oportuno consultar con el dentista. Las fundas dentales (si se toleran) reducen el rechinado y disminuyen el impacto físico de esta conducta.

Retraso de fase en el sueño: Al pasar los niños a la adolescencia, frecuentemente empiezan a desarrollar un retraso en el horario para acostarse, y consiguientemente sufren un retraso en sus ritmos circadianos. Las buenas prácticas en la higiene del sueño ayudan a estos adolescentes a mantener los horarios normales de sueño. En los casos más extremos, una persona puede desarrollar el trastorno llamado retraso en la fase del sueño (RFS). Si se les permite seguir sus preferencias, los niños con RFS caerán dormidos muy tarde en la noche y dormirán hasta bien entrada la mañana. No parecen tener problemas para caer dormidos y mantenerse así, en tanto se les permita seguir su propio horario. Por ello, a menos que existan razones de peso para cambiar el horario de la persona con RFS, no será necesario el tratamiento. Pero la mayoría de los niños han de seguir el horario tradicional de la escuela y el trabajo.

El tratamiento para este trastorno implica cambiar gradual y sistemáticamente el horario del niño para irse a la cama. Una terapia de luz y alguna medicación pueden servir también para cambiar el horario. Si estáis considerando estas estrategias, es esencial que consultéis con un profesional sanitario experto en tratar el RFS. El uso horario incorrecto en la aplicación de terapia de luz puede, por ejemplo, empeorar el horario del sueño del niño.

4.8. La narcolepsia

Es un trastorno del sueño poco corriente que consiste en sufrir un exceso de somnolencia durante el día. Aun cuando muchos piensan que es un trastorno que sólo ocurre en los adultos, se ha diagnosticado también en niños, incluso de cinco años de edad. Las personas con narcolepsia sentirán intensas y repentinas ganas de dormir. Pueden caer dormidas de repente a cualquier hora del día, incluso cuando están comiendo, o hablando, o metidos en interacciones positivas. Un signo "de libro" es la cataplexia. Implica la pérdida de control muscular durante el día y surge con frecuencia en momentos de intensas emociones, incluidas las positivas. Los niños con narcolepsia pueden también mostrar parálisis temporal cuando caen dormidos o cuando se están despertando.

El diagnóstico de narcolepsia exige un estudio de sueño nocturno y diurno. En el momento actual la narcolepsia no tiene curación. Se trata con medicación y buena higiene de sueño. Actualmente no sabemos si los niños con SD-TEA padecen la narcolepsia con mayor frecuencia que los demás.

4.9. Trastornos de la respiración relacionados con el sueño

Los trastornos de la respiración relacionados con el sueño son algunas de las dificultades más frecuentes en los niños con SD-TEA. La incidencia de la apnea obstructiva del sueño (AOS) en las personas con síndrome de Down es significativamente mayor que en la población general. La AOS es un trastorno serio con implicaciones importantes de carácter conductual y médico.

Brevemente, las personas con AOS tienen un estrechamiento de las vías respiratorias, lo que dificulta la respiración durante el sueño. Eso provoca  caídas de los niveles de oxígeno y elevaciones de dióxido de carbono en sangre. Todos estos cambios son causa de que el sueño sea alterado, ya que los individuos se despiertan y suspiran para conseguir inhalar el aire. Una vez que el individuo ha hecho unas cuantas respiraciones buenas, se vuelve a dormir, pero todo ello ocurre varias veces a lo largo de la noche, por lo que el sueño es de pobre calidad y el paciente tendrá somnolencia durante el día. Eso repercute en dificultades en el nivel de actividad, la atención, la memoria, la rapidez de procesamiento y otros problemas conductuales. Los cambios en los niveles de oxígeno y dióxido de carbono son también físicamente lesivos pudiendo ocasionar problemas cardíacos y pulmonares.

Los padres pueden empezar a sentirse preocupados con el sueño de su hijo a causa de las conductas que observan durante la noche. El niño con AOS puede roncar, suspirar buscando aire, o dormir con la cabeza volcada o en una extraña posición, intentando mejorar la respiración. Si los padres se dan cuenta de estas dificultades, deberán consultar con el pediatra para decidir si está indicado el estudio del sueño. La polisomnografía confirmará el diagnóstico de AOS.

Para muchos individuos con AOS, la medicación puede consistir en medicación, extirpación de amígdalas y/o adenoides, uso de instrumentos que proporcionan presión positiva de aire sobre las vías respiratorias para mantenerlas abiertas. Para ello la persona lleva una mascarilla que se conecta a la máquina que proporciona la presión de aire. Uno de los modelos más frecuentemente utilizados para las AOS es el CPAP: presión continua positiva de aire. Los especialistas han de enseñar cómo utilizarlo.

Aprender a llevar la mascarilla y utilizar la máquina puede se dificultoso al principio, pero los niños con SD-TEA son capaces de aprender a usar estos aparatos. Las técnicas de exposición gradual y de desensibilización han resultado muy eficaces. Es mejor empezar gradualmente para que los niños aprendan primero a aguantar la máscara sin presión positiva de aire, y después lentamente aprenden a tolerarla más tiempo y con aumentos crecientes de presión de aire. Otras estrategias que se han utilizado han sido decorar las mascarillas o hacer que otros miembros de la familia también las lleven. Los niños pueden empezar a llevar las mascarillas incluso antes de confirmar el diagnóstico de AOS para iniciar el proceso de desensibilización. Esta es una estrategia eficaz para los niños con SD-TEA dada la alta probabilidad  de que necesiten este aparato en algún momento de su vida. Se ha confirmado la asociación entre el uso de presión continua sobre las vías respiratorias y la reducción en la fragmentación del sueño, y en las mejorías en el aprendizaje, la conducta y la salud física.

4.10. Trastorno de movimientos rítmicos

Se caracteriza por la repetición de movimientos de la cabeza, tronco o extremidades, incluido el golpeo y giros de la cabeza. Por lo general aparece en la etapa de transición entre vigilia y sueño. Se observan especialmente durante la infancia hasta los 2-3 años, pero en los niños con autismo y otros trastornos del desarrollo pueden persistir hasta edades mayores. No está indicado tratamiento alguno pero será bueno prever el almohadillado del entorno que rodea al niño mientras duerme.

4.11. Síndrome de piernas inquietas / Movimientos periódicos de las extremidades en el sueño

El síndrome de piernas inquietas (SPI) es un trastorno sensoriomotor que consiste en una urgencia por mover las piernas, ocurre típicamente durante el sueño, y se asocia con una sensación de malestar, poco confortable. Puede ir asociado a dificultades para caer dormido. Los movimientos periódicos de las extremidades en el sueño (MPES) se definen por mostrarse como movimientos estereotípicos durante el sueño. El trastorno de movimientos periódicos de las extremidades  (TMPE) muestran MPES y van también asociados al insomnio o la somnolencia durante el día.

El SPI se ha descrito en alrededor del 2 por ciento de los niños y resulta complicado diagnosticarlo en quienes tienen dificultades de comunicación. Se precisa realizar polisomnografía para diferenciar el diagnóstico de MPES y TMPE. Se ha observado en algunos niños y adultos una asociación entre el déficit de hierro y el SPI y TMPE. Significaría la necesidad de analizar el estado de hierro en los niños con problemas de sueño, aunque es un tema que exige mayor investigación.